¿Los nematodos son amigos o enemigos de su jardín y ganado?

Los nematodos suelen tener una mala fama en nuestras granjas. Nos preocupamos por los nematodos agalladores que arruinan nuestros tomates, pimientos, berenjenas, quingombó, guisantes y más. Esas pequeñas criaturas astutas se adhieren a las raíces de nuestras plantas, les inyectan un suero que causa irritación y luego se sientan y observan cómo una serie de otras cosas malas, como hongos patógenos o enfermedades bacterianas, destruyen nuestras plantas.

Por supuesto, a todos también nos preocupan los nematodos intestinales, como los que comúnmente llamamos lombrices intestinales o anquilostomas. Estos parásitos intestinales son una de las principales razones por las que muchos dueños de mascotas son reacios a hacer abono con excremento de perro, a pesar de que existen algunas formas fáciles de hacer que ese proceso sea seguro.

Los nematodos también son la razón por la que los buenos administradores de rebaños de cabras están siempre alerta para manejar la sobrecarga de parásitos temprano. El gusano poste de barbero, potencialmente letal, que a menudo se evidencia primero por signos de anemia, es otro ejemplo perfecto de por qué los nematodos tienen una mala envoltura.

Sin embargo, los nematodos, como los hongos , también son esenciales y beneficiosos para nuestros jardines y ecosistemas. Hacen inmensas cantidades de trabajo importante. Sin sus contribuciones, podríamos tener serios problemas para producir alimentos o cultivar cualquier tipo de planta.

¿Qué son los nematodos?

Bob Goldstein, UNC-Chapel Hill  

‘Nematodo’ es un nombre genérico para todas las diminutas criaturas parecidas a gusanos no segmentadas en el filo Nematoda . Estas criaturas también entran en la categoría de insectos, aunque algunos son tan pequeños que nunca los notarás.

Población de nematodos

Un estudio reciente determinó que hay aproximadamente 57 mil millones de nematodos por cada ser humano en la tierra. Eso los convierte en el filo animal más numeroso del mundo.

Tamaño del nematodo

Pueden variar en tamaño desde microscópicos hasta más de 3 pies de largo para algunos nematodos parásitos intestinales. Si sumas el peso de todos esos nematodos minúsculos y de apariencia monstruosa, pesan aproximadamente el 80% de la masa de todos los humanos.

Los nematodos están en todas partes

Aunque no te hayas dado cuenta, los nematodos están a tu alrededor. Habitan en casi todas las superficies y cuerpos de agua de la tierra, desde el fondo del océano hasta las cimas de las montañas, desde las profundidades del suelo hasta las copas de los árboles. Cada vez que excavas en la tierra o esparces abono sin guantes, prácticamente estás nadando en ellos.

¿Son malos los nematodos?

¡Pero que no cunda el pánico! Esas enormes cifras de población que acabo de detallar nos dicen que todos los nematodos no pueden ser malos; aunque solo pensamos en los nematodos cuando matan nuestros tomates o nuestra cabra necesita un desparasitante. Si todos fueran malos, y nos superaran en número por 57 mil millones a 1, ¡estaríamos en serios problemas!

El hecho es que cuando se trata de comprender los nematodos, la mayor parte de la investigación se centra en la pequeña cantidad de nematodos que tienen un impacto negativo en la agricultura y la salud humana. Los científicos apenas están comenzando a comprender el papel complejo (y en su mayoría beneficioso) que juegan todos esos otros nematodos en nuestro medio ambiente.

Nematodos en el suelo

Hasta el 90% de los nematodos pueden vivir en las 6 pulgadas superiores de la corteza terrestre. Es probable que grandes poblaciones de estas pequeñas criaturas parecidas a gusanos también vivan en los sistemas de suelo y agua de baja fertilidad y descomposición lenta del Ártico. Sin embargo, también están presentes en grandes cantidades en suelos tanto orgánicos como manejados convencionalmente en todas partes.

En el suelo, los nematodos realizan diversas funciones. Hacen que los minerales estén disponibles para las plantas, controlan las poblaciones de hongos y bacterias y matan algunas plagas. Sin embargo, aquellos que más nos preocupan tienden a ser herbívoros que arruinan nuestros cultivos.

Nematodos carnívoros

Algunos tipos de nematodos también ayudan a controlar posibles problemas de hongos, bacterias e insectos al comer esos patógenos, reduciendo así sus poblaciones. También pueden ayudar a modular la tasa de renovación de nutrientes en el suelo al mantener incluso las poblaciones de bacterias y hongos beneficiosos a un ritmo sostenible.

Francamente, los científicos simplemente no saben lo suficiente sobre los nematodos todavía como para sugerir estrategias para alentar a los buenos y controlar los nematodos malos en nuestro suelo. Lo que sí sabemos es que los suelos con mayores poblaciones de nematodos se correlacionan con un mayor almacenamiento de carbono.

Como tal, algunos científicos se esfuerzan por comprender cómo las fluctuaciones en la temperatura y los eventos de lluvia afectarán a las diversas poblaciones de nematodos en nuestro suelo. Aquí hay un par de hallazgos recientes.

Nematodos amantes del calor

Cuando la temperatura del suelo aumenta en un campo de monocultivo (por ejemplo, solo un cultivo), la diversidad de nematodos disminuye. Cuando la temperatura del suelo aumenta en un campo plantado de manera diversa (por ejemplo, 16 cultivos diferentes), la diversidad de nematodos aumenta. Lo que aún no sabemos es si esos nematodos amantes del calor en campos plantados de manera diversa son beneficiosos o no.

Generalmente, la diversidad en los ecosistemas tiende a ser algo bueno. Por lo tanto, las personas que interpretan los resultados de estas investigaciones están tomando esto como un mandato para diversificar los cultivos mediante el cultivo intercalado y el policultivo para ayudar a mitigar los riesgos del cambio climático.

Nematodos caníbales

Algunos nematodos también son caníbales y comerán otros nematodos en su filo. Por ejemplo, algunos nematodos depredadores se alimentan de nematodos que se alimentan de raíces.

En un estudio realizado en pastizales , las condiciones cálidas y secas redujeron los nematodos depredadores y permitieron que prosperasen los nematodos que comen raíces. Eso, por supuesto, lleva a la idea de que mantener los niveles de humedad del suelo será clave para mantener las plantas y el suelo sanos en climas más cálidos.

Nematodos como pesticidas

Los científicos también se están centrando en una serie de nematodos beneficiosos que pueden controlar de forma natural algunas de las plagas más costosas del jardín. Por ejemplo, descubrimientos científicos recientes han aislado feromonas que pueden atraer nematodos comedores de plagas a plantas con problemas de plagas. Esta es una gran noticia potencial para la industria de la nuez pecana y sus problemas con el gorgojo o los productores de maíz con otros problemas de insectos.

Algunos nematodos también ayudan a estimular el sistema inmunológico de sus plantas huésped para hacerlas menos susceptibles a las infecciones bacterianas y fúngicas. Puede parecer contrario a la intuición. Pero si un nematodo parásito ataca a una planta y la planta refuerza sus defensas en respuesta, la planta podría usar esos sistemas de defensa mejorados contra una serie de ataques.

El desafío es que, a pesar de que los nematodos activan sistemas de alerta temprana en las plantas, algunos también son muy buenos para sortearlos a medida que aumentan su población e infestan las plantas. El viejo adagio «lo que no te mata te hace más fuerte» es una descripción adecuada para este delicado baile.

Nematodos dañinos

También hay una serie de plagas de nematodos que temen los colonos que tienen jardines y crían ganado.

Nematodos herbívoros

Nematodos herbívoros como nematodos agalladores, nematodos de quistes de cereales, nematodos lesionadores de raíces, nematodos del tallo y más. Aunque es difícil ver un brote de estos nematodos como algo bueno, las plantas que sobreviven debido a la resistencia natural pueden conducir a futuras generaciones de plantas más saludables.

Ahora puede incluso comprar semillas de plantas que han demostrado una resistencia natural a los nematodos. Muchas de esas plantas resistentes a los nematodos también muestran más resistencia contra los patógenos fúngicos y bacterianos.

Entonces, aunque lidiar con un montón de plantas infectadas con nematodos puede apestar, el beneficio a largo plazo es que las plantas fuertes se identifican y propagan y pueden ayudar a aumentar la producción en nuestros jardines en el futuro.

Nematodos del ganado

Si tiene ganado o mascotas, probablemente ya sepa bastante acerca de los nematodos, incluso si los llama por otros nombres. Al igual que con los jardines, con frecuencia nos centramos en los nematodos no tan beneficiosos en nuestra investigación científica.

Aún así, existe un avance positivo en nuestra comprensión de los nematodos. Por ejemplo, muchos de nosotros, los criadores de cabras, estamos comenzando a comprender que, al igual que las plantas pueden resistir los parásitos nematodos, nuestro ganado también puede hacerlo. Si criamos machos y hembras con resistencia natural a los parásitos juntos, sus crías también tienden a tener una buena resistencia. Eso significa que podemos desparasitarnos y preocuparnos menos.

También estamos empezando a darnos cuenta de que algunos tipos de forrajes, como parte de una dieta equilibrada, pueden ayudar a aumentar la resistencia de nuestro ganado a los nematodos parásitos. Por ejemplo, en las cabras, la investigación sugiere que agregar el heno de lespedeza fácil de cultivar a la dieta y al pasto de nuestras cabras puede hacerlas menos propensas a las infestaciones. La legumbre de trébol de patas de pájaro también puede ofrecer beneficios similares en climas fríos.

Viviendo con nematodos

Apenas estoy rascando la superficie de hechos fascinantes sobre los nematodos en esta publicación. Con un estimado de 30,000 tipos, viviendo en cada grieta y en cada vía fluvial en la tierra, es poco probable que alguna vez los entendamos por completo.

Sin embargo, lo que sí sé como jardinero y administrador de ganado es que la naturaleza siempre se trata de equilibrio. Los nematodos, incluso los malos, cumplen importantes funciones naturales.

También sé con total certeza que mantener suelos orgánicos llenos de todo tipo de microvida, incluidas diversas poblaciones de nematodos, es bueno para mi jardín. Además, cultivar una mayor diversidad de plantas, en lugar de monocultivos, ofrece un mejor control de plagas contra nematodos y otras plagas.

Una cosa es segura, los nematodos son una parte necesaria de un ecosistema funcional. Es posible que no siempre apreciemos sus contribuciones. Sin embargo, sin ellos, la increíble diversidad natural de plantas y vida animal que damos por sentada hoy no podría existir.

Otros usos beneficiosos

En caso de que aún no esté convencido de que los nematodos merecen un lugar de respeto en su jardín, permítanme dejarles con un desarrollo más emocionante. Existe una especie de nematodo que infecta a babosas y caracoles. Luego controla su comportamiento, haciendo efectivamente zombis de babosas y caracoles.

Los investigadores han determinado recientemente que al imitar los efectos de estos nematodos, las babosas y caracoles infectados podrían dirigirse a moverse en masa a ciertas áreas, como muy, muy lejos de nuestros jardines.

El famoso fundador de la permacultura, Bill Mollison, dijo una vez que no tienes un problema de babosas, tienes una deficiencia de pato. Bueno, en el futuro, los jardineros de todas partes podrían estar diciendo que no tienes un problema de babosas, tienes una deficiencia del nematodo Phasmarhabditis hermaphrodita . (Quizás necesitemos acortar eso a algo como Phasmatode para que sea un poco más pegadizo).

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